Guld på speglarna för bästa möjliga syn mot universums tidigaste galaxer efter uppsändning 2014: men nu ser James Webb-teleskopet att läggas ned. (Foto: NASA/MSFC/David Higginbotham)

James Webb-teleskopet är rymdteleskopet som ska ta vid efter det framgångsrika och folkkära Hubbleteleskopet. Men projektet att ta fram teleskopet har drabbats av skenande kostnader och på senare tid har det befarats att hela projektet skulle kunna läggas ned, ungefär som USA gjorde 1993 med partikelacceleratorn Superconducting Supercollider. Nu har en inflytelserik och republikandominerad kommitté i den amerikanska kongressen föreslagit att NASA:s budget som helhet skärs ned med 9 procent 2012, och för att uppnå detta rekommenderat att James Webb-teleskopet läggs ned. Presidenten Barack Obama hade tidigare begärt fortsatt stöd på 2,8 miljarder kronor om året för teleskopet. Kommittén tycks ha valt att skära ned på forskning, där teleskopet är den största budgetposten, till förmån för bland annat nya rymdfarkosten MPCV som ska ta över efter rymdfärjan.
Rymdbloggen Universe Today summerar situationen; det gör även Natures newsblogg. Bland forskarkommentarerna konstaterar Sarah Kendrew att nedläggning är ingalunda utredd och den redan tidigare svartsynte Steinn Sigurðsson säger ”vad var det jag sa”. Lars Mattsson undrar på sin blogg om det verkligen är klokt att ”bakbinda en hel generation” astrofysiker när USA:s militära utgifter ökar och konkurrensen hårdnar med länder som Kina och Indien som satsar mer på naturvetenskapen.
Svenska forskare är förresten med på ett hörn i James Webb-teleskopet. Stockholms universitet ingår i det internationella konsortiet som bygger och testar dess instrument för mellanvågigt infrarött ljus, MIRI, och det svenska delprojektet leds av Kay Justtanont vid Chalmers.
Kommitténs förslag går inte nödvändigtvis igenom, men oavsett vilken lösning som amerikanerna väljer för att lösa problemen för ”teleskopet som åt upp astronomin” så kommer det innebära tuffa nedskärningar som kommer att påverka även europeiska forskare. Som med Hubbleteleskopet ingår europeiska rymdorganet ESA som partner i jätteprojektet som nu ser ut att aldrig bli klart.

  • Nils Weinander

    Mycket tråkigt att den bemannade rymdfarten får tränga ut projekt som kan ge mycket större vetenskapligt utbyte.

  • Jan

    Med vad skall de sända upp ett sådant teleskop då transportmedlen är nedlagda? Och förresten är det någon ide när man räknar med solstormar av minst 1858 års styrka, närmaste året? Inte mycket av den utrustning som finns därute kommer att överleva sådant.

  • @Jan: James Webb-teleskopet ska skickas upp med den europeiska raketen Ariane. Det var det för USA jobbiga beslutet som låg bakom en del av att teleskopet försenades och blev dyrare. Vad gäller solstormar så verkar det kommande solmaximum bli lindrigare än det förra, så ingen är speciellt rädd för att det blir en jättestorm, och även om det skulle räddas kommer JWST att åka upp först efter nästa solmaximum.