Bild: Scott S. Sheppard, Carnegie Institution for Science
Den nya dvärgplaneten kommer aldrig närmare solen än 76 gånger avståndet mellan jorden och solen, mer än dubbelt så långt ut som när Pluto är när den är som närmast. (Bild: S. Sheppard, Carnegie Institution for Science)

Solsystemet har fått en ny dvärgplanet, och dess bana tar den längre ut än alla andra kända kroppar i yttre solsystemet. 2012 VP113, som i väntan på ett officiellt namn döpts Biden efter USA:s vice-president, upptäcktes av de amerikanska astronomerna Chad Trujillo och Scott Shepard.
Den uppskattas ha en diameter på bara 450 km, en femtedel av Plutos diameter, och ser aningen rödaktig ut i teleskopbilder.
Enligt forskarna visar upptäckten att det kan finnas fler små kroppar i solsystemets okända yttre delar. Att 2012 VP113 hittats visar att den märkliga dvärgplaneten Sedna, som upptäcktes för ett decennium sedan, kanske inte är lika unik som den hittills sett ut att vara. De två kan vara bara de första i en ny småplanetfamilj som går under namnet det Inre Oort-molnet.
Oort-molnet tror astronomer är en ännu mer avlägsen samling av isiga kroppar som tros vara källan till solsystemets kometer.
Om Sedna och 2012 VP113 är typiska kan Inre Oort-molnets invånare tillsammans väga lika mycket som Kuiperbältet, bandet av dvärgplaneter och småplaneter där Pluto och Eris hör hemma.
Hur VP113 och Sedna hamnade där de är är ännu ett mysterium. En möjlighet är att det finns en hittills oupptäckt planet mycket långt ut i solsystemet. Enligt Trujillo och Sheppard skulle en superjord tre gånger längre ut än dem kunna förklara varför deras banor ser ut som de gör, men än så länge är det bara spekulationer och hur en stor stenig planet hamnade där är kanske ännu svårare att förklara. Men nya dvärgplanetupptäckter i Inre Oort-molnet, det kan vi definitivt se fram emot.
Mer om upptäckten: pressmeddelande, forskningsartikeln i Nature och på Centauri Dreams

2012VP113moviesmall
2012 VP113: rörlig men svårupptäckt bland bland mer avlägsna galaxer och stjärnor. (Bild: S. Sheppard, Carnegie Institution for Science)

Vill du se en dvärgplanet med egna ögon? Den här veckan får du årets bästa chans om du har fältkikare eller litet teleskop. Dvärgplaneten Ceres lyser just nu relativt starkt (magnitud 7,1) i stjärnbilden Jungfrun, som kommer upp i sydost sent på kvällen. Sky & Telescope har en karta som visar hur du hittar fram. Också väl synlig just nu i samma stjärnbild är den stora och mer närliggande asteroiden Vesta, som till och med går att se med blotta ögat från de mörkaste observationsplatserna.
Nyfiken på dvärgplaneter? Läs vår artikel Vilka är dvärgplaneterna – och varför har de så konstiga namn? av Emelie Sandberg i Populär Astronomi 2013/2.

  • Björn

    Varför är de så ”nära” varandra, Sedna och VP113? Påverkar de varandras banor? Tittar man av någon anledning oftare i den riktningen?

    Men en fråga kommer nog så småningom att få sitt svar: Kommer GAIA att hitta en exoplanetarisk mängd dvärgplaneter?

  • @Björn: Som jag uppfattar saken kan det mycket väl vara en slump. Men enligt forskarnas beräkningar kan det också säga att Sedna och VP113 bildar en inre kant och fler sådana kroppar kan finnas längre ut. Den tilltänkta superjorden kan dessutom förklara varför banornas vinklar liknar varandra, men det kan också vara slumpen. Framtiden får utvisa!

  • Pingback: Ny planet? Märkliga banor pekar ut superjord i solsystemets utkanter - Populär Astronomi()