Crowd sourcing har under de senaste åren etablerats som ett mycket kraftfullt verktyg i den vetenskapliga metodarsenalen, alldeles speciellt inom astronomiämnet. Enkelt uttryck handlar det om att forskarna tar hjälp av den stora allmänheten för att utföra enklare uppgifter, ofta för att mönstra fotografier från något av dagens många vetenskapliga instrument. Paradexemplet är Galaxy Zoo där entusiaster runt om i världen hjälpte astronomerna med att klassificera galaxer på närmare en miljon bilder från Sloan Digital Sky Survey. Framgångarna för Galaxy Zoo har inspirerat till en lång rad liknande projekt; det senaste i raden kallas Planet Four: Terrains.

Ombord på Mars Reconnaissance Orbiter (MRO), som sedan 2006 kretsar runt vår grannplanet, finns flera olika kameror, däribland MRO Context Imager (CTX). Denna kamera tar bilder med ganska stort bildfält och tanken är att man med hjälp av dessa ska hitta regioner som kan vara intressanta att studera med andra och mer högupplösande instrument ombord.

Nu vill forskarna ha allmänhetens hjälp att gå igenom en delmängd av dessa kontextbilder, tagna över Mars södra polarkalott. Man är på jakt efter ett antal olika formationer som bildas när isen töar under det marsianska sommarhalvåret. Formationerna har gett synnerligen målande beteckningar och man talar om ”Spiders”, ”Baby Spiders”, ”Channel Networks” och ”Swiss Cheese Terrain”.

Spindlar

Cheese
Exempelbilder från Planet Four:Terrains. Det två övre bilderna visar spindlar, och det två nedre de schweiziska ostarna.

Så har du en stund över kan du alltså gå på spindeljakt på Mars. Börja med att gå in på projektets startsida. Vill du skapa ett konto, eller logga in på ett redan existerande, gör du det uppe till höger. Det går dock att delta utan konto — klicka bara på ”Get started”. Interfacet är enkelt. När du startar presenteras du för en bild och din uppgift är helt enkelt att klicka för vilka formationer som syns på bilden. När du är klar klickar du vidare och får då upp nästa bild.

Skulle du vilja se några andra vyer än den södra polarkalotten finns ett tidigare projekt i serien — Planet Four — där man istället letar efter mörka fläckar som skapats av de marsianska vindarna. Projektets startsida finns här. Och skulle du tröttna helt på Mars finns alla projekten inom det så kallade Zooniverse här.