Har det funnits liv på Mars? Det vet vi dessvärre inte, men nu väcks nytt, ähum, liv i debatten om Allen Hills-meteoriten (ALH 84001) och dess möjliga bevis för små små bakteriefossiler. Rymdstenen, som är av den sorten som har sitt ursprung på röda planeten, upptäcktes 1984 i Antarktis och orsakade både kalabalik och ett uttalande från Bill Clinton när den först analyserades 1996. Sedan argumenterade flera forskargrupper att ”fossilerna” skulle lika gärna kunna skapats utan biologiska processers inblandning. Nu har ett gäng forskare med NASA-astrobiologen Kathie Thomas-Keprta i spetsen kikat närmare på meteoriten med dagens mer avancerade mikroskopteknik (DN, Spaceflight Now, Daily Telegraph, diskussion hos Universe Today). Nu har jag bläddrat igenom forskningsartikeln hos tidskriften Geochimica et Cosmochimica Acta (länk till sammanfattningen). Den ställer de nya mätningarna mot de tidigare icke-biologiska förklaringar till förekomsten av små kristaller av magnetit i meteoriten. Jag är alldeles för lite geokemiker för att kunna följa alla deras argument, men slutsatsen verkar ändå vara att magnetitkristallerna kan inte ha bildats inte genom samma process som de omgivade kolrika mineralresterna. Det tycker de är bevis för att en biologisk förklaring – att kristallerna kan vara bakteriefossiler – fortfarande lirar. Antagligen kommer debatten att fortsätta.

Bild: NASA
Bakteriefossiler från Mars – eller fina men tråkiga kristaller? Marsmeteoriten ALH 84001 är inte slutanalyserad. (bild: NASA; klicka för fler gamla mikroskopbilder).