En bisarr svans av stoft och grus, minst 50 000 kilometer lång, sträcker sig bakom asteroiden P/2010 A2, 140 miljoner kilometer från jorden. Astronomerna tror att det vi ser i bilden, som togs med Hubbleteleskopets nya kamera WFC3, är resterna efter en spektakulär kollision mellan rymdstenar. (Bild: NASA/ESA/D. Jewitt, UCLA)

Den 6 januari upptäcktes en mycket märklig asteroid – med en svans. Den fick i början katalognamnet P/2010 A2, precis som en komet skulle ha gjort, men den hittades mitt i solsystemets asteroidbälte där kometer sällan vistas.
Nu i slutet av januari vände rymdteleskopet Hubble blicken mot asteroiden och fångade en häpnadsväckande bild. Astronomen Dave Jewitt och hans kolleger, som tog Hubblebilden, tror att vi ser här något som aldrig setts förut – resterna efter en asteroidkrock.
Det märkliga X-mönstret i svansen av stoft och grus som sträcker sig bakom 2010 A2 skapades, tror man, av ett krock mellan två okända små asteroider.
Att 2010 A2 ligger mitt i asteroidbältet räcker som bevis för att det inte är en komet, trots svansen. Det menar Ola Karlsson, som forskar om asteroider vid Uppsala universitet.
– Skulle det kunna vara en komet så skulle den ha haft väldigt svårt att parkera sig i en sådan bana. I så fall talar man om nånting väldigt unikt.
Den ljusa kärnan, som är cirka 140 meter i diameter, ligger dessutom inte helt i mitten av stoftmolnet som omger den. Det är ytterligare ett tecken på att en dramatisk händelse ägt rum.
2010 A2 upptäcktes inom det amerikanska kartläggningsprojektet LINEAR som har många kometupptäckter på meritlistan.
Det är ingen överraskning för astronomer att asteroider kolliderar ibland. Men det här är första gången då vi kunnat se på kort efter att det har hänt.
– Att överhuvudtaget bevittna en naturlig krock, det är högst ovanligt, säger Ola Karlsson. För objekt som man kan se kan det röra sig om minst 1000 år mellan krockar.
Astronomer tror att krockar mellan större kroppar i asteroidbältet ligger bakom de så kallade jordnära asteroiderna, som i värsta fall kan utsätta jorden för hot. Vi frågade Dave Jewitt:
Kan 2010 A2 kan hjälpa forskare att förstå de jordnära asteroiderna?
– Ja. Men en närmare länk är den till meteoriterna. De skapas av händelser som den här och sedan transporteras de till jorden av dynamiskt kaos, kanske med hjälp av strålningskrafter, säger han.
Det är med andra ord ändå mycket som ska till innan asteroidskrot från sådana krockar kan nå jorden.
– Det är inte så att det som kastas ut bara blästras från asteroidbältet till jordens bana i ett skott, tillägger Jewitt.
Läs mer på hubblesite.org. Svenska medierna verkar (förutom Nyhetskanalen) ännu inte ha vaknat.