Nya galaxhopen – vars (inringade) medlemmar knappt syns bland alla förgrundsgalaxer – ligger längre bort än någon som tidigare upptäckts. Bild: Subaru/NASA/JPL-Caltech

En blick ut i universum är som bekant en blick in i det förflutna – nu har astronomer hittat den hittills yngsta och mest avlägsna klunga av galaxer. Galaxerna i en galaxhop som upptäckts kring den märkliga galaxen COSMOS-AzTEC3 framträder bara som några prickar bland ett myller av mer närliggande galaxer och stjärnor i bilden ovan. Men dess medlemmar, sedda som de var när universum bara var drygt en miljard år gammalt, är inte som galaxer är idag. Här finns en ljusstark kvasar, flera galaxer som håller på massproducera nya stjärnor (bland dem AzTEC3 själv), samt gigantiska mängder kall gas som så småningom kommer att kunna bilda nya stjärnor och galaxer. Forskningen rapporteras i veckans nummer av tidskriften Nature (sammanfattning här) och i ett pressmeddelande från NASA.
Att hitta galaxer från universums ungdom är inte lätt, och att hitta hopar av dem är snäppet svårare. NASA-astronomen Peter Capak med kollegor leddes till upptäckten av en enda galax, AzTEC-3, som lyser ovanligt starkt i ljus med våglängd strax under en millimeter. Sådana submillimetergalaxer är heta byten för dagens astronomer, bland dem min kollegor vid Onsala rymdobservatorium Daniel Johansson Haukur Sigurðarson och Cathy Horellou, som precis publicerat en artikel om hur de letat extrema galaxer med hjälp av teleskopet APEX – och närliggande galaxhopar som en extra, naturlig lins ute i kosmos.