Möt WFIRST: rymdteleskopet som ska ta itu med den mörka energin en gång för alla (och hitta en drös med små planeter liksom på sin fritid). Bild: JDEM Interim Science Working Group/GSFC/NASA

Vart tionde år bestämmer USA:s astronomer sig vad de helst vill hålla på med i framtiden. Forskningsråden är med i processen och resultatet kokar ner all spretande astronomisk kunskap till prioriterade önskelistor för framtida projekt, både rymdteleskop och teleskop på marken. Europa har förresten ett liknande program som heter Astronet. Den amerikanska Decadal Survey, som det heter, har nu samlat ihop och summerat de 324 diskussionsartiklar som skrivits och publicerats under det senaste dryga året. Allt i en rapport som släpptes för en dryg vecka sen av ordföranden, astrofysikern Roger Blandford och nu finns att ladda ner i sin helhet.
Astronomernas hetaste önskerymdteleskop då? Det heter WFIRST, ett överraskande nytt namn för nästan alla. Det fanns tidigare som designstudie som togs fram inom projektet JDEM, ett samarbete mellan NASA och USA:s energidepartement med mål att undersöka vad som ligger bakom universums accelererande expansion: den helmystiska mörka energin. Genom att kartlägga himlen i infrarödd ljus med hög upplösning, ska WFIRST se hur miljardtals avlägsna galaxer förvrängs av den mörka materian som ligger mellan oss och dem, något som kan hjälpa kosmologer att lista ut hur den mörka energin verkat under universums historia.
Kul grejer med andra ord, och viktigt om vi ska lösa astrofysikens just nu allra största gåta. Likaså kommer jätteutredningens förstahandsval för markbundna projekt, kartläggningsteleskopet LSST, kunna bidra till samma forskningsområde.
Astronomerna har med detta skjutit fram i tiden svaret på en annan, kanske större fråga: Är vi verkligen ensamma i universum? Trots lovord i rapporten och svindlande högkonjunktur för alla teleskop och instrument som letar efter, och hittar, exoplaneter, så blir det ingen stor satsning från USA. Okej, det är inte riktigt sant, WFIRST självt kommer att komplettera dess kosmologiska mål med att leta små planeter via tekniken mikrolinsning. Men de planeter som WFIRST hittar blir mycket svåra att följa upp med andra medel.
Kanske kan astronomer i Europa hitta på de teleskop som svarar på våra frågor om villkoren för liv runt andra stjärnor. Trots alla nya upptäckter är det ännu inte helt klart hur vi ska göra det, och amerikanerna kanske bara avvaktar en smula (det är i alla fall Julianne Dalcantons tolkning på bloggen Cosmic Variance). Med tanke på nya rekordstora planetsystem och annat skoj som kommer i veckan håller vi väl tummorna.