Gliese 581g, som konstnären Lynette Cook föreställer sig den.

Nyupptäckta planeten Gliese 581g är ny etta på listan över de mest jordlika planeterna som vi känner till. Den ligger 20 ljusår bort och kretsar i samma system som planeterna Gliese 581c och 581d som tidigare båda två varit föremål för viss jubel bland folk som hoppas på liv ute i rymden. Pressmeddelandet om upptäckten finns här hos University of California och forskningsartikeln bakom finns på ArXiv.org inför publicering i den ansedda tidskriften Astrophysical Journal.
Hur pass jordlik är 581g då? Den väger minst 3,1 gånger jordens massa (det exakta värdet hänger på hur banan ser ut) och är förmodligen stenig som jorden, Mars och Venus. Som alla planeterna runt den lilla röda dvärgstjärnan Gliese 581 – nu finns det sex kända – ligger den mycket nära sin stjärna. Troligen har den alltid samma sida mot stjärnan, vilket betyder att trots drägliga snittemperaturer (mellan 30 och 12 minusgrader) är planeten mycket hetare på ena sidan och kallare på den andra. Sådana temperaturskillnader skapar mycket jobbiga vädersystem. Astrobiologen Caleb Scharf, som kommenterar upptäckten på sin blogg och låter ovanligt upprymd, påpekar att det är inte klarlagt. Planeten skulle i vilket fall som helst kunna ha en atmosfär, och temperaturen pekar på att den skulle kunna härbärgera vatten.

Bor det någon där? Det vet vi inte och det blir riktigt svårt att få reda på svaret. Inget ljus har setts från planeten; man har bara uppmätt hur den påverkar dess stjärnas små små rörelser i rymden, med en spektrograf på Keckteleskopet på Hawaii. Men astronomen Steven Vogt sa under pressmötet (som finns på video hos National Science Foundation) att han är ’100 procent säker’ att planeten hyser liv, med argumentet att liv på jorden visat sig kunna klara sig i de mest ogästvänliga miljöer. Det är sant men ännu har inget liv hittats utanför jorden, så även om det kan vara taktiskt smart för en exoplanetastronom att ropa hej så har vi faktiskt inget bevis.
Vad betyder upptäckten för chanserna att hitta fler liknande planeter? Här är forskarna entydiga i sin (faktiskt ganska lättlästa) artikel: om man kan hitta en skapligt jordlik planet så nära som 20 ljusår bort så kan det finnas miljontals i vår galax. Följdfrågan om det då finns utomjordingar lite överallt i universum är än så länge obesvarat och kommer att göra det ett tag till. Först behöver vi kunna bevisa att liv verkligen kan uppstå på andra ställen än jorden. Helst i solsystemet där vi har bäst möjligheter att studera det, och där är Mars samt månarna Enceladus, Europa och Titan som känns mest lovande.
Aftonbladet, DN, Andrej Kuutmann