Snart intar Dawn omloppsbana runt Vesta.
Bild: NASA/JPL-Caltech/UCLA/McREL

Vi har inte skrivit så mycket om NASA:s asteroidsond Dawn som nu börjar flyga in mot en av solsystemets mest anrika stenbumlingar, Vesta. Den 16 juli går Dawn in i omloppsbana runt dess avlånga mål och stannar där fram till juli 2012. Sedan bär det av mot asteroidbältets rundaste och mest planetliknande himlakropp, Ceres, dit den kommer 2015. Mer om läget för Dawn just nu kan du läsa i pressmeddelandet från NASA eller direkt från projektingenjören Marc Rayman som skriver på Planetary Societys blogg. Ceres och Vesta tros vara rester från när solsystemet var riktigt ungt: på sätt och vis är de protoplaneter som inte lyckades samla till sig tillräckligt med gas och stoft för att bli riktiga planeter. Just nu ligger Dawn ungefär tre gånger så långt från Vesta som månen ligger från jorden. Hur stor är den då på Dawns natthimmel? Ett hum om svaret kan du få från den här bilden som jag hittade på Wikipedia och meckade lite med:


Såhär stora är de största och först upptäckta asteroiderna: med namn och nummer (1 Ceres upptäcktes 1801 och 4 Vesta 1807). Grafik: (efter Vistrix Nexoth/Wikipedia)

Finns du i södra Sverige under sommaren har du förresten chans att se Vesta med egna ögon på natthimlen. Den blir nätt och jämnt synlig för blotta ögat i stjärnbilden Stenbocken: följ den med kartan på nakedeyeplanets.com. Händelsen är med på Sven Mårdhs lista över astronomiska begivenheter som den hugade amatörastronomen inte ska missa: ladda ner Stjärnhimlens tio i topp 2011 så kan du lägga några andra saker i kalendern när du ändå håller på.