Hur pass farlig är asteroiden 2011 AG5? Nu släpps en NASA-rapport om asteroiden som kartlägger vad forskare vet som den och hur vi bör agera inför söndagen den 5 februari 2040.
Den dagen finns det en liten risk, 1 på 500, att den 140 meter stora rymdstenen träffar jorden. Rapporten, som togs fram efter ett forskarmöte i maj om asteroidhotet, är spännande och väl värd att läsa om man tål lite teknisk engelska.
Forskarna, med NASA:s Dan Yeomans is spetsen, har diskuterat hur man kan putta asteroiden mot en mindre farlig kurs långt innan 2040, och framför allt innan den kommer nära jorden i februari 2023. Då har de pekat ut ett 365 kilometer brett ”nyckelhål” i rymden – om asteroiden passera genom det då blir nedslag 2040 svårt att undvika.


År 2040 finns risk att lilla asteroiden 2011 AG5 slår ner mot jorden. Punkterna längs banan visar var den befinner sig då med olika sannolikhetsgrad (Bild: NASA/JPL).

En tung projektil mot rymdbumlingen, i stil med den som sonden Deep Impact avfyrade mot en kometkärna 2005, kan enligt forskarna lätt få bort asteroiden från nyckelhålet och därmed rädda situationen. Det finns ännu gott om tid och goda tekniska möjligheter att sända upp en rymdsond som klarar av att göra det innan det blir för sent.

Först gäller det för astronomer att precisera hur asteroiden rör sig i rymden. Potentiellt farliga asteroider blir som regel ofarliga när man uppmätt banan tillräckligt noga, och 2011 AG5 är inget undantag. Just nu kan den inte observeras då den, sedd från jorden, ligger för nära solen på himlen. I höst och under 2013 kan den observeras, men det blir en utmaning även för de största proffsteleskopen. Asteroiden är otroligt ljussvag och kommer att kräva svåra observationer med förslagsvis Keckteleskopet på Hawaii i höst och sedan rymdteleskopet Hubble nästa år.
Men jag gissar att det blir inga problem att få observationstid när man tänker på vinsten i sinnesfrid. Oavsett om vi kan andas ut – eller om vi behöver bygga världens viktigaste rymdsond hittills.

Läs mer om rapporten hos NASA, eller själva rapporten, eller om den europeiska beredskapen hos ESA. Se även vårt tidigare inlägg om asteroiden.