Foto: Peter Rosén
Ovan: komet PanSTARRS fotograferad från Stockholm av Peter Rosén. Har du själv sett den i skymningen? Läs våra skådartips om du inte redan gjort det.
För vanliga skådare är kometen klassiskt snygg med ljus kärna och tdlig svans. För forskarna börjar komet C/2011 L4 (PanSTARRS) börja utmärka sig – som en riktig torrboll i rymden.
Kometer är kända för att sprida vatten och andra livsviktiga molekyler i solsystemet. Men de första mätningar av radiovågor från PanSTARRS visar att kometen släpper ifrån sig nästan bara stoft och damm.
Mina kollegor på Onsala rymdobservatorium har under de senaste par eftermiddagar försökt få syn på kometen med hjälp av Sveriges bästa radio teleskop, 20-metersteleskopet. Men inga radiovågor från molekyler skapade av kometen har synts till. Forskarna, med Eva Wirström i spetsen, letade först efter vätecyanid, som skapas ofta rikligt i kometer.
– Tyvärr fick vi inte någon detektion trots att kvaliteten på mätningarna var mycket bra, säger Eva.
Enligt Eva Wirström har kometforskare vid NASA i USA märkt samma sak. Den enda molekylen som hittills hittats är vatten, men i mycket små mängder.
– Kometer brukar kallas smutsiga snöbollar, men den här verkar bara vara smutsig, säger Eva.
Nu jagar forskarna tecken på kiseloxid, en molekyl som kanske skapas i just ovanligt torra kometer som PanSTARRS.
– Vi har observerat länge nu men ännu inte sett tecken på kiseloxiden, säger Eva.
Under de närmaste veckorna fortsätter kometen att synas lågt i väster efter solnedgången. Så vi kanske får reda på varför den är ovanligt torr.