Planeter runt andra stjärnor ska äntligen få riktiga namn. För att göra det ordnas en global uttagning som koordineras av den Internationella astronomiska unionen – tillsammans med det populära medborgarvetenskapliga projektet Zooniverse.
Dessutom får amatörastronomer och andra rymdfans en nyckelroll i processen.
Men initiativet är kontroversiellt och redan har dömts ut som ”elitistiskt” av Alan Stern, vd för Uwingu, ett amerikanskt företag som använt planetnamngivning för att samla in pengar till forskningen.

Bild: ESO/M. Kornmesser/N. Risinger
Vad ska de häftigaste heta jupitrar heta? Nu efterlyser astronomer allmänhetens bästa förslag till planetnamn. Bild: ESO/M. Kornmesser/N. Risinger

Astronomer känner nu till över 1700 planeter som kretsar kring andra stjärnor än solen. Den första, 51 Pegasi b, upptäcktes av schweiziska forskare år 1995. Ännu fler planetupptäckter väntar på att bekräftas, de flesta fynd gjorda med NASA:s framgångsrika rymdteleskop Kepler. Ute i vår galax Vintergatan finns uppskattningsvis minst lika många planeter som stjärnor.

Alla dessa planeter har fått beteckningar av astronomerna som upptäckt dem, enligt ett system som är enkelt men lite fantasilöst. Planeten får värdstjärnans katalognamn plus en liten bokstav, b, c, d och så vidare. Det betyder att fascinerande nya världar som vänt upp och ner på våra föreställningar har namn som HR 40307 c och WASP-12 b.

Nu vill IAU, med generalsekreteraren Thierry Montmerle i spetsen, att det ska bli ändring på det. Lagom till unionens generalförsamling i Honolulu, Hawaii, i augusti 2015 ska namn för ett par tiotal planeter väljas ut.

Läs om projektet hos IAU eller gå direkt till hemsidan NameExoWorlds.org

De nya planetnamnen väljs ut på ett skapligt demokratiskt sätt. IAU blev av med en hel del förtroende, framför allt i USA, när man 2006 röstade bort Pluto som planet. Det nya projektet känns till skillnad både positivt och modernt.

Föreningar och andra sammanslutningar av astronomi-intresserade som registreras hos IAU kan föreslå namn för planeter i en långlista på 305 stycken. Värdstjärnorna som saknar egennamn får också döpas. Sedan blir det en offentlig omröstning om namnen och vemsomhelst kan delta. Enligt reglerna får du bland annat inte döpa en planet efter din katt. Uwingus namntävling har kritiserats för att fåniga namn får lätt genomslag. Enligt Uwingu heter den närmaste exoplaneten till jorden Albertus Alauda efter en nominerarens framlidne farfar Albert Lark (alaudus är lärka på latin), istället för Alfa Centauri B b.

Bild: Geminiteleskopet/Christian Marois, NRC CanadaLjusprick som kan få nytt namn: planeten Beta Pictoris b. (Bild: Geminiteleskopet/Christian Marois, NRC Canada)

Just planeten runt Alfa Centauri upptäcktes för sent för att vara med på IAU:s långlista, som bara ska innehålla väl etablerade planeter. På listan finns en hel del spännande ställen som nu kan få roligare namn. De bäst studerade heta Jupitrar, HD 209458b och HD 189733b, till exempel. De mystiska planeterna som upptäcktes runt pulsaren B1257+12, redan före 51 Pegasi, är med. System med flera planeter, som HR 8799 b, c och d, upptäckt med direkt avbildning, och de fem planeterna hos 55 Cancri är med. År 2010 blev just HR 8799c den första exoplanet med ett uppmätt spektrum tack vare svenska astronomerna Carolina Bergfors och Markus Janson. Den närliggade stjärnan Beta Pictoris, känd inte bara för sin planet utan även för stoftskivan som detaljstuderats av stockholmsastronomen Alexis Brandeker, kan få ett nytt namn.

Med på listan är också aktuella Gliese 581d. Planeten hyllades tidigare som en av de närmaste beboeliga planeter, men som enligt en forskningsartikel i veckans Science troligen inte finns alls. Den omstridda planeten Fomalhaut b kan också få ett namn trots att dess existens ifrågasatts.

Vad tycker jag? Låt tävligen och kontroverserna börja! Svenska Astronomiska Sällskapet och Populär Astronomi lovar att göra vårt bästa för att svenska astronomifans kan delta och påverka. Astronomins dag och natt den 18 oktober infaller dessutom mitt under nomineringstiden. Ett namn med rötter i Sverige på en exoplanet någonstans, det måste vi kunna ordna.

Läs vårt tidigare inlägg om exoplanetnamn Vem får döpa planeterna?.