2015 kan bli året då nya bilder från två okända himlakroppar ändrar vår bild av solsystemet. I juli kommer sonden New Horizons fram till den före detta planeten Pluto. Men redan i början av mars står en annan dvärgplanet i blickfånget: Ceres, som får besök av NASA-sonden Dawn. Är du redo för Dawns besök? Här kommer 7 saker som du behöver veta inför en av årets mest spännande rymdhändelser.

Bild: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA
Bilder från sonden Dawn när hon låg 237 000 kilometer från Ceres. Den vita fläcken kanske är botten på en isig krater. Ceres har en diameter på bara 935 km, lite mindre än Plutos och en fjärdedel av månens. Bild: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA

  1. Dawn visar upp Ceres i detalj för första gången. Hubbleteleskopet har tidigare visat att Ceres är rund och har en märklig och ännu mystisk ljus fläck. Astronomer tror att Ceres, liksom jorden och andra planeter, har olika lager inuti – differentierad säger man – trots att den är långt mindre än vår måne. Tack vare Dawn kommer vi att slutet av året för första gången vara kompis med vår närmaste dvärgplanet.
  2. Bild: NASA/JPL/Paul SchenkDvärgplaneten Ceres är inte bara rund: den är större och mörkare än de asteroider som jordens rymdsonder har besökt. Bilder: NASA/JPL m. fl.; montage: Paul Schenk
  3. Ceres är dvärgplanet, före detta asteroid och före detta planet. När den upptäcktes 1801 kallades Ceres för planet, och sedan asteroid. Sedan 2006 är den liksom Pluto en dvärgplanet. Det betyder att den är en rund himlakropp som kretsar kring solen men som delar sin bana med andra kroppar. I asteroidbältet mellan Mars och Jupiter, drygt 2,5 gånger längre ut från solen än jorden, är Ceres störst. Den står faktiskt för en fjärdedel av all massa i asteroidbältet.
  4. Den vita fläcken får en förklaring. Känd redan från Hubbleteleskopets bilder undrar alla vad Ceres vita fläck är för något. En istäckt kraterbotten, tror vissa. Ceres yta är mörk – den reflekterar mer ljus än Rosettas komet, men lika lite som en barrskog sedd från ett flygplan.
  5. Finns isgejsrar – eller atmosfär? Har Ceres månar? År 2013 upptäckte rymdteleskopet Herschel att Ceres ibland sprutar ut vatten i rymden – en överraskning för forskare. Dawn väntas kunna förklara vad Ceres håller på med. Släpper den vatten genom kometliknande utbrott, har den en atmosfär eller rentav flytande vatten under ytan? Dawn kommer också att spana efter eventuella månar som inte går att se från jorden.
  6. Bild: NASA/JPLRymdsonden Dawn måste hushålla väl med sitt bränsle: sedan besöket hos asteroiden Vesta fungerar bara två av dess fyra reaktionshjul. Bild: NASA/JPL
  7. Allt bättre bilder kommer under våren. Enligt planen tar Dawn bilder på Ceres runt 4 februari och sedan igen kring den 20 februari. Den 6 mars kommer den fram till en preliminär omloppsbana 13 500 kilometer ovan ytan och kommer att ta många bilder allt eftersom dvärgplaneten roterar under den (ett varv på nio timmar). Sedan under resten av 2015 intar Dawn allt lägre banor för att till slut kommer ner till bara 375 kilometer över ytan. Vi kan med andra ord vänta allt mer spännande upptäckter under hela 2015. Mycket mer om besöket kan du läsa i NASA:s trivsamt pratiga Dawn-blogg.
  8. Foto: R. CummingGudinnan Ceres – en staty på Vatikanmuseet i Rom.
  9. Flingornas gudinna. Det är den romerska lantbruks- och grödgudinnan Ceres som ligger bakom det engelska ordet cereal: något att tänka på om du kollar efter dvärgplanetsbilder på frukostbordet.
  10. Dvärgplaneternas år fortsätter med Pluto. I juli kommer den ännu mer omhuldade NASA-sonden New Horizons fram till målet som för många fortfarande är solsystemets sista outforskade planet: Pluto. Om den kan du läsa i Populär Astronomi 2014/4 i en artikel av Karl Wahlberg Jansson. Mer om dvärgplaneter och varför de heter som de gör kan du läsa i Emelie Sundbergs artikel i Populär Astronomi 2013/2: Vilka är dvärgplaneterna och varför har de så konstiga namn?

På Planetary Societys blogg bevakas Dawns besök på Ceres. NASA har Dawn-hemsida som är lite rörig men innehållsrik. För tre år sedan besökte Dawn asteroiden Vesta: hos Planetary Society summerar Emily Lakdawalla vad Dawn upptäckte där. Ceres går ibland att se från jorden med en liten kikare, men under 2015 ligger den dåligt till för svenska skådare.