I slutet av förra veckan reagerade många över en unik syn på himlen. Det handlade om ett pärlband av satelliter som svävade fram på rad, och var början på något som i framtiden kan innebära satellitnärvaro på kvällshimlen på ett sätt vi inte tidigare sett. Inte överraskande är det SpaceX, med Elon Musk i spetsen, som ligger bakom moderniteten – denna gång med en megakonstellation av 12 000 satelliter som ska förse människor med internetuppkoppling världen över.

Falcon 9-raketen innan uppskjutningen av Starlink-satelliterna. På nedre delen syns sot från tidigare flygningar. Bildkälla: SpaceX.

I början av 2018 sköts två testsatelliter upp och uppdraget påbörjades i torsdags på allvar när SpaceX sköt upp 60 av de 12 000 Starlink-satelliterna. Uppskjutningen gjordes med en Falcon 9-raket från Florida, USA, och satelliterna fick snabbt rättmätig uppmärksamhet. Från sin omloppsbana på 440 km över jordytan har de fått människor världen över att förundras över de småkusliga ljuspunkterna som ser ut som SpaceX-stjärnor i ett pärlband över himlen. Dessutom markerade uppskjutningen SpaceX:s fyrtionde lyckade booster-landning, och tredje gången Falcon 9:s förstasteg har återanvänts mer än 2 gånger i rad.

Lasten, bestående av 60 Starklink-satelliter, var den tyngsta lasten SpaceX skjutit upp. Bildkälla: SpaceX

Redan idag är det möjligt att få internetuppkoppling via satelliter, men det är dyrt och långsamt eftersom satelliterna befinner sig på så stort avstånd. Med Starlink-konstellationen, vars satelliter kommer att ha en låg omloppsbana, vill SpaceX ändra på detta. Målet är att satelliterna tillsammans ska resultera i billig internetuppkoppling till jordens alla hörn, även i avlägsna områden där den idag är begränsad. Hälften av satelliterna ska skjutas upp inom de närmsta sex åren, och till skillnad från de 60 satelliter som redan skjutits upp kommer de tusentals som följer att kunna kommunicera med varandra. På Twitter meddelar Elon Musk att ytterligare sex sådana här småuppskjutningar krävs för att testa grundläggande internetuppkoppling. I framtiden ska man med hjälp av laser koppla samman satelliterna, som tillsammans kommer att forma ett stort nätverk. Uppkopplingshastigheten kommer att uppgå till nära ljusets hastighet i vakuum, nästan 50 procent snabbare än fiberoptik som används på jorden. Med de första satelliterna kommer man istället att testa Starlink genom att dirigera data mellan satelliterna genom kablar på jorden.

Som många noterat kan satelliterna mycket riktigt ses av den observante på jorden. Skådespelet består av satelliter på rad som för blotta ögat uppfattas som 60 svagt lysande stjärnor i ett band som rör sig över himlen. Magnituden är inte mer än 4-5, där man räknar med att 6 är gränsen för vad människans öga kan uppfatta under goda observationsförhållanden. Ett par kikare kan därmed förhöja upplevelsen. Videon nedan är tagen av amatörastronomen Marco Langbroek i Nederländerna, 24 timmar efter uppskjutningen.

Som bilderna visar bildar satellitkonstellationen ett pärlband över himlen. Så kommer det inte att se ut för alltid; snart kommer satelliterna att se mindre sammansvetsade ut och uppnå en något lägre ljusstyrka, allt eftersom omloppsbanan ökar till slutliga 550 km ovanför jordytan. De kommer sedan att stanna i omloppsbana i några år.

Alla är inte lika förtjusta i SpaceX enorma satellitsatsning. Astronomer och amatörastronomver oroar sig över vad utvecklingen kan ha för konsekvenser för observationell astronomi och radioastronomi. För sådana problem har exempelvis kometastronomen John Bortle, som bland annat står bakom Bortle-skalan som kartlägger hur mörk natthimlen är, varnat. Invändningen handlar även om att SpaceX framfart kommer att inspirera andra att följa efter, varvid antal sådana satelliter kommer att växa lavinartat. Utöver SpaceX planerar även aktörer som bland annat OneWeb och Amazon stora konstellationer av småsatelliter i låg omloppsbana runt jorden.

Hur mycket det påverkar astronomiska observationer beror på satellitbanornas inklination, men Musk försäkrar att det inte kommer att vara ett problem med Starlink-satelliterna – hans artificiella stjärnhimmel kommer nämligen bara att vara synliga i gryning och skymning, och ska därför inte konkurrera med den naturliga stjärnhimlen. Alla är dock inte övertygade. Astronomen Cees Bassa vid nederländska institutet för radioastronomi Astron har till exempel gjort beräkningar som tyder på att satelliterna kan bli ett problem framförallt sommartid, då 70-100 satelliter kommer att vara synliga hela nätterna. 

Musk lovar att Starlink inte kommer att ha en materiell effekt på framstegen inom astronomi och ska fortsätta undersöka effekterna av satelliterna på himlen. Han poängterar samtidigt att projektet har ett gott syfte och kommer att hjälpa miljarder människor i en utsatt ekonomisk situation att få tillgång till internet.

Källor och mer information:

https://www.theguardian.com/technology/2019/may/28/spacex-satellites-could-blight-the-night-sky-warn-astronomers

https://www.geekwire.com/2019/sightings-spacexs-starlink-satellites-spark-awe-astronomical-angst

https://www.space.com/spacex-launches-60-starlink-internet-satellites.html

https://www.space.com/spacex-starlink-satellites-night-sky-visibility-guide.html

https://www.sciencealert.com/spacex-launched-the-first-60-of-nearly-12-000-planned-high-speed-internet-satellites