Galax? Stjärnhopen Omega Centauri är omstridd bland astronomer: nu kan alla intresserade rösta om saken. Bild: NASA/JPL-Caltech/ NOAO/AURA/NSF

År 2006 förlorade Pluto sin planetstatus efter att astronomer röstat om saken. Nu kan hela galaxer gå ett liknande öde till mötes. Är de minsta galaxern ’bara’ stjärnhopar – och är de största stjärnhoparna egentligen galaxer?

Nya upptäckter om de minsta galaxer och de största stjärnhoparna visar att skiljelinjen mellan stjärnfamiljerna inte är så tydlig som man har trott. Nu vill astronomerna Duncan Forbes och Pavel Kroupa att astronomer – eller för den delen alla intresserade – ska få rösta om var gränsen ska gå mellan stjärnhop och galax. Idén släpptes den 20 januari i en vetenskaplig artikel och ett pressmeddelande.


Stjärnhop? Stjärnfattiga
dvärggalaxen Herkules.
Bild: LBT/MPIA

Bakom utspelet ligger en större debatt inom den moderna astronomin – den om den mörka materian, som ju står för hela 75 procent av massan i universum. Stjärnhopar visar inga tecken på mörk materia medan de minsta galaxerna innehåller stora mängder. Kroupa tycker att galaxerna kring Vintergatan motbevisar teorierna om mörk materia som annars gjort succé bland forskare, framförallt som förklaring för hur universum ser ut på de största skalorna. Detta propagerar han för på bloggen The Dark Matter Crisis, och i december debatterades frågan i en Great Dark Matter Debate i Bonn, Tyskland (som förresten finns inspelad på Youtube) där Kroupa hade som motståndare professor Simon White.

De flesta astronomer är trots allt rätt säkra på att mörk materia verkligen finns, och teorins succéer som till exempel Gevärskulehopen övertyger de allra flesta. Men det finns gott om utrymme för konkurrerande teorier att ge sig in i leken, i synnerhet så länge experimenten som letar mörk materia-partiklar hittar inget. Omröstningen finns på nätet på http://www.surveymonkey.com/s/wlrjmws. Mer om de minsta galaxerna kan du läsa i Populär Astronomis decembernummer.