En nyupptäckt stjärnexplosion ser ut att kunna ge forskare ett svar på fragan: hur tung stjärna behöver en stjärna vara för bli supernova?

För en vecka sedan upptäckte italienska astronomer en ny stjärna i spiralgalaxen M95, alldeles nära planeten Mars på himlen (Cassiopeiabloggen).

Nu tävlar två forskarlag om att analysera bilder tagen långt innan med Hubbleteleskopet för att lista ut vad som låg bakom explosionen. I det europeiska laget, lett av Nordirlands Stephen Smartt ingår stockholmsastronomerna Jesper Sollerman, Mattias Ergon och Francesco Taddia, samt vår kompis Rubina Kotak, som skickat exklusiva bilder av stjärnan som small i M95.


Galaxen M95 i stjärnbilden Lejonet som den såg ut innan supernova 2011aw small. En liten röd prick visar en minsting till superjättestjärna – som inte längre finns. Klicka för en större version. (Bilder: ESO; M. Fraser/Queens Univ. Belfast)

Tack vare nya skarpa bilder på supernovan tagen på nordiska teleskopet NOT och de gamla Hubblebilderna har teamet pekat ut vilken stjärna som exploderade (Astronomer’s telegram 3994). Den var en röd superjätte, men av den allra lättaste sorten. Den vägde troligen bara 8 gånger solens massa: hade den vägt mindre hade den nog inte blivit supernova.

Det blir en spännande ny datapunkt för forskarna som vill veta vilka stjärnor som exploderar i slutet av sina liv och vilka som, liksom solen om ett par miljarder år, bara lugnt omvandlas till en liten vit dvärg. Men det är inte avgjort förrän en vetenskaplig artikel är publicerad. Tills dess gäller det att inte sprida sina data, varför Rubina Kotak var förtegen när hon skickade bilderna.

– Konkurrensen pågår, men lyckligtvis i det här fallet får man anta att de inte läser PopAst! skriver hon.

Vill du själv se supernova 2012aw behöver du ett rejält teleskop. Men om du hittar Mars på stjärnhimlen – just nu den ljusaste stjärnan i syd under kvällen – och tittar lite till höger så kanske du får in i ögat några fotoner från supernovan.

Senaste bilderna på supernovan hittar du här hos David Bishop. Sveriges amatörastronomer diskuterar supernovan på Astronet.