De kallas NEO:s, en förkortning av engelskans Near Earth Objects. På svenska jordnära objekt. De är asteroider eller kometer, föremål som i framtiden kan hota jorden med kollision, och nu har forskarna upptäckt den 15 000:e sådana. Samtidigt säger många amerikanare att de hellre ser jorden träffas av en meteorit än att Donald Trump blir president.

Det är inte alla jordnära objekt som är farliga för livet på jorden. Det senaste nedslaget som på allvar blev lite jobbigt för jordens varelser skedde för 65 miljoner år sedan i Mexiko. Sedan dess har vi varit ganska förskonade från liknande händelser. Ändå har vi bara på senare år sett vilka effekter en sten så liten som 20 meter i diameter kan bidra till. Detta var år 2013 i närheten av staden Tjeljabinsk i Ryssland. Stenen i sig skadade egentligen ingen, men luftbrisraden som följde av dess nedslag orsakade bland annat splitterskador på människor i området.

chelyabinsk-fireball-t
Meteoriten över Tjeljabinsk i februari 2013. Bild: Evgeny Andreev.

NASA och ESA samarbetar för att upptäcka dessa jordnära objekt, för att vid behov i framtiden kunna vidta åtgärder ifall jorden på riktigt hotas av ett allvarligt nedslag. På senare år har upptäcktstakten gått allt snabbare.

– I genomsnitt finner vi trettio nya jordnära objekt varje vecka, berättar Ettore Perozzi vid ESA:s NEO Coordination Centre i Rom.

Och nu har forskarna alltså spräckt ribban igen med det 15 000:e upptäckta objektet. Inom de närmsta fyrtio åren ser det lugnt ut för jorden, med en mycket lite risk att drabbas av några oroande nedslag. Forskarna dokumenterar alla föremål som tros kunna träffa jorden, oavsett hur lite risken är. ESA ägnar sig även åt att framställa en ny typ av teleskop, så kallade fly eyes. Dessa byggs just nu i Chile och tros komma i bruk år 2018. Det är på dessa man i framtiden kommer använda för att jaga efter hotfulla rymdstenar. De nya teleskopen kommer ha en ännu bättre uppsikt över natthimlen och ska kunna varna oss långt innan åtgärder måste företas.

IN SPACE - JULY 10: This handout photo illustration provided by the European Space Agency, transmitted by the space craft Rosetta, shows the final sequence of images before the closest approach of the asteroid Lutetia July 10, 2010 between Mars and Jupiter in outer space. Lutetia, about which little is known although it was discovered in 1852, is believed to be 83.3 miles (134 kilometers) in diameter. The Rosetta, which was launched in 2004, flew by Lutetia tonight at a distance of 1,900 miles (3,200 kilometers). (Photo by ESA 2010 MPS for OSIRIS Team via Getty Images)
Asteroiden Lutetia. Bild: ESA 2010 MPS for OSIRIS Team.

En sådan åtgärd skulle kunna vara att på något sätt knuffa till rymdstenen så att den ändrar bana och missar jorden. Man skulle också kunna spränga stenen i småbitar, eller sätta fast någon slags massutkastare på stenens yta som i sinom tid gör så att dess bana ändras. För att testa detta har NASA utvecklat det så kallade AIM-projektet. Projektet går ut på att krascha en 300 kilo tung rymdfarkost på asteroider Didymos och sedan se vilka effekter detta har. AIM förväntas skjutas upp år 2020 och krascha in i Didymos två år senare. Mer om detta fanns att läsa i Populär Astronomi nummer 1, 2016.

Med det finns tydligen värre saker än att jordens träffas av någon av alla dessa stenar. I en enkät gjord av UMass Lowell’s Centre for Public Opinion and Odyssey Millennials svarade 53 procent av amerikanare mellan 18 och 35 år att de hellre går samma öde till mötes som dinosaurierna en gång gjorde, än ser Donald Trump i Ovala Rummet.

giant_meteor_2016
Många amerikanares inställning till årets val. Bild: Hamclub13, http://fantendo.wikia.com/wiki/File:Giant_meteor_2016.jpg

Källor:
ESA
www.independent.co.uk