När Sverige tog över ordförandeskapet för EU-kommissionen i början av januari inleddes även en ny rymdålder för svensk och europeisk rymdfart. Esrange har uppgraderats till rymdhamn – Spaceport, och både Kung Carl XVI Gustaf, statsminister Ulf Kristersson och avgående ordförande för EU-kommissionen Ursula von der Leyen var med vid invigningen. Vad innebär detta för Esrange och svensk rymdfart?

Esrange, som ligger i Jukkasjärvi, har varit Sveriges rymdbas för uppskjutningar av sondraketer och stratosfärsballonger i snart 60 år. Flertalet av dessa är experiment som efter en kort tid i atmosfären återigen fallit ned mot jordytan. Med nya Spaceport Esrange kommer det bli möjligt att skjuta upp raketer som kan bära mindre satelliter. 

Invigning av Spaceport Esrange, där Kung Carl XVI Gustaf, statsminister Ulf Kristersson och avgående ordförande för EU-kommissionen Ursula von der Leyen var med. Bildkälla: SSC/Ludvig Sjöberg
Invigning av Spaceport Esrange, där Kung Carl XVI Gustaf, statsminister Ulf Kristersson och avgående ordförande för EU-kommissionen Ursula von der Leyen var med. Bildkälla: SSC/Ludvig Sjöberg

Det är det statliga rymdbolaget Swedish Space Corporation som sedan 70-talet äger och driver Esrange, och man ser detta som en ny era för Europeisk rymdnärvaro.
– Det här är ett stort steg för SSC, för Sverige, Europa och resten av världen. Satelliter är avgörande för många funktioner i vår vardag i dagens moderna värld, säger Stefan Gardefjord, VD för SSC, i ett pressmeddelande.

Det är tack vare riktade satsningar från regeringen 2020 som utökningen av Esrange har möjliggjorts. Endast ett tiotal av världens länder har möjlighet att sända upp satelliter i omloppsbana. Europas tidigare enda officiella rymdhamn finns i Frankrike – men inte på europeiska fastlandet, utan i Sydamerika – närmare bestämt vid det utomeuropeiska departementet Franska Guyana. Med Spaceport Esrange ges Europa tillträde till rymden från europeisk mark. 

Spaceport Esrange. Bildkälla: SSC
Prototypbild av raketen Themis som kommer testas vid Spaceport Esrange under 2023. Bildkälla: SSC

– Denna rymdbas erbjuder en oberoende europeisk väg till rymden. Det är precis den infrastruktur vi behöver, inte bara för att fortsätta att förnya oss utan också för att ytterligare utforska universums gränser*, säger Ursula von der Leyen, tidigare ordförande för EU-kommissionen.

Europa kommer fortsätta med raketuppskjutningar från Franska Guyana, och Spaceport Esrange ska ses som ett komplement till den redan etablerade basen, känd bland annat för den framgångsrika uppskjutningen av rymdteleskopet James Webb under julen 2021.

Vad är då det nya vid Esrange? Förutom tillägget av “Spaceport” i namnet har det även byggts en ny ramp för att klara av större raketer. Detta är en del av Europas satsning på den återanvändningsbara raketen Themis, som kommer att kunna testas vid Esrange. Förhoppningarna är att vid slutet av detta år kunna genomföra testuppskjutningar av Themis. 

*Citat översatt från engelska